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Desde que la mayoría de nosotros podemos recordar, la comida para animales ha vivido en una bolsa. Pero antes de que fueran domesticados, a mediados del siglo XIX, los perros vivían principalmente al aire libre y comían carne cruda o sobras de la mesa.

1800: los primeros años

El primer alimento comercial para mascotas del mundo fue desarrollado en 1860 por un electricista llamado James Spratt.

Después de viajar desde Ohio al Reino Unido para vender pararrayos, Spratt notó que los perros, a lo largo de las riberas de los ríos en el norte de Londres, comían galletas duras, hechas de harina, agua y sal, sobrantes que los marineros comían en viajes largos.

Spratt razonó que los dueños de perros también necesitaban una opción estable para sus mascotas, por lo que abandonó el trabajo de electricista y emprendió una nueva carrera profesional, creando la primera galleta para perros.

Spratt’s Meat Fibrine Dog Cakes contenía una mezcla de trigo mezclado, verduras, remolacha y «carne de pradera» (curiosamente, Spratt se mantuvo reservado sobre la fuente de carne específica de sus galletas durante toda su vida). El precio de estas galletas costaba el equivalente a un día entero de trabajo para un artesano experto, y Spratt apuntó sabiamente a los «caballeros ingleses» que podían pagar el precio más alto.

A pesar del alto costo y la falta de transparencia sobre su fuente de carne, Spratt facturó las galletas como la principal fuente de alimento de los perros. Después de lanzar las operaciones estadounidenses de la compañía en la década de 1870, Spratt empleó una estrategia publicitaria agresiva: comenzó a apuntar a los dueños de mascotas conscientes de la salud y a los participantes de exposiciones caninas y compró la portada completa de la primera revista del American Kennel Club en enero de 1889. Al promover su producto, llamó a algunos viejos amigos (ricos, caballeros del campo inglés) para testimonios promocionando los beneficios de las galletas para perros. El público estadounidense se enganchó y rápidamente cambió las sobras de la mesa que habían estado alimentando a sus perros por galletas de Spratt. Este también fue pionero en el concepto de “etapas de la vida animal” con alimentos apropiados para cada etapa individual. ¿Les suena familiar?

Década de 1900: un nuevo mercado

A principios de la década de 1900, más personas se estaban dando cuenta del mercado comercial de alimentos para mascotas y la conveniencia era el nombre del juego.

La comida enlatada para mascotas se convirtió en la opción más popular en los estantes después de que Ken-L Ration, la primera comida enlatada para perros en los Estados Unidos, fuera producida en 1922. Hecho de carne de caballo (que se comercializó cuidadosamente como «carne magra, roja» y solo divulgada en letras mucho más pequeñas en la parte inferior del empaque), los alimentos enlatados tenían un sello de aprobación gubernamental y tenían una participación del mercado del 90%. En 1941, la comida enlatada tuvo tanto éxito que los productores estaban criando caballos solo para comida para perros y sacrificando 50.000 de ellos por año.

Pero cuando el estaño y la carne fueron racionados durante la Segunda Guerra Mundial y la comida para mascotas se clasificó como «no esencial», los productores tuvieron que ser creativos. La combinación de estas raciones impuestas y el rechazo de los amantes de los animales que estaban furiosos por la cantidad de caballos que se matan cada año por comida para perros creó una oportunidad de oro para introducir un producto nuevo y disruptivo en la industria de alimentos para mascotas.

Varios jugadores de renombre se unieron a la carrera hacia un producto nuevo y más estable: General Mills adquirió el negocio de Spratt en EE. UU. En la década de 1950, y The Ralston Purina Company comenzó a experimentar con las máquinas que estaban usando para su cereal de desayuno Chex para crear un producto más apetecible. comida de perro. Dadas las raciones en las latas de metal, las cajas de cereal de cartón parecían la alternativa perfecta para almacenar comida para mascotas estable en el estante.

En 1956, se produjo la primera croqueta seca mediante un proceso llamado extrusión . La extrusión es un método que se utiliza para fabricar grandes cantidades de alimentos no perecederos (como, por ejemplo, cereales azucarados para el desayuno). Funciona así: los ingredientes húmedos y secos se mezclan para formar una consistencia similar a una masa, que luego se introduce en una máquina llamada expansor. La masa se cuece bajo vapor a presión extrema y altas temperaturas antes de extruirla (o empujarla) a través de una máquina troqueladora y formar las pequeñas formas que hoy reconocemos como croquetas. El uso de la extrusión para la producción comercial de croquetas ganó impulso durante las décadas de 1960 y 1970 a medida que las empresas utilizaban la tecnología para crear nuevos sabores y variedades.

En 1964, The Pet Food Institute (un grupo de cabilderos de la industria de alimentos para mascotas) lanzó una serie de campañas publicitarias para convencer a los consumidores de que la comida para perros preparada comercialmente era la única opción para alimentar. Las campañas tuvieron un gran éxito en convencer al público estadounidense de que la dieta de sus perros debería basarse en croquetas y recordaban las primeras estrategias de marketing empleadas por James Spratt tantos años antes.

Una vez que las croquetas se establecieron como la opción líder en alimentos para mascotas, las estrategias publicitarias se volvieron más basadas en nichos para diferenciar las marcas. En la década de 1980, Hill’s Pet Nutrition había introducido croquetas recetadas para diferentes dolencias (como insuficiencia renal y hepática) y continuó diversificándose en la década de 1990, produciendo croquetas basadas en el nivel de actividad individual para el control del peso.

2000 – hoy: la próxima frontera

Hoy en día, las empresas de alimentos para mascotas todavía producen croquetas por extrusión porque facilita la flexibilidad y el control de la densidad y una mejor pasteurización. Todos los ingredientes (sí, incluso los de alta calidad u orgánicos) se cocinan a las mismas temperaturas extremadamente altas y luego se secan después de la extrusión para eliminar la humedad. Si bien este proceso optimiza la vida útil del producto, también puede afectar significativamente la composición de nutrientes de los alimentos y plantea muchos otros riesgos para la salud. Además, gran parte del panorama comercial de alimentos para mascotas se ha vuelto cada vez más desregulado y está marcado por retiros frecuentes y controversias de salud.

Aún así, una caminata rápida por los pasillos de alimentos para mascotas muestra que las campañas de marketing del siglo pasado han tenido éxito. El público estadounidense considera en gran medida la comida comercial para mascotas como la opción preferida para alimentar a sus perros, y los productos populares son estables y convenientes, los dos principios que guiaron la producción en masa a principios del siglo XX.

Si bien los humanos pasaron de comer carne y verduras reales como hombres de las cavernas a ingerir una dieta altamente procesada de McDonald’s, cerezas al marrasquino y Twinkies en los años 50 y 60, hemos regresado a la comida real en la última década. Pero a medida que comenzamos a educarnos sobre las diferencias clave entre los alimentos altamente procesados ​​y los alimentos frescos y reales, uno no puede evitar maravillarse de lo cerca que estábamos de alimentar a nuestros perros de la manera correcta cuando simplemente comían alimentos frescos y humanos. -Alimentos de calidad en el siglo XIX.